Publié le 15 décembre 2023.
Par Christophe Romei

Xiaoice, le chatbot chinois de Microsoft avant ChatGPT

Publié le 15 décembre 2023.
Par Christophe Romei

Chez Microsoft quelle que soit la puissance de la technologie, une équipe produit dotée de faibles capacités de monétisation commerciale et ne racontant que des histoires ne serait pas en mesure de survivre longtemps chez Microsoft. Avant que Xiaoice ne devienne indépendante, il s'agissait de la plus grande équipe d'intelligence artificielle de Microsoft au monde.

XiaoIce, une intelligence artificielle développée par Microsoft avec une équipe chinoise de talent, a été lancée en mai 2014. Elle se distingue comme un compagnon émotionnel possédant une intelligence émotionnelle supérieure à celle des autres bots conversationnels. En 2020, nous avions publié un article mentionnant que XiaoIce avait atteint 660 millions d’utilisateurs mondiaux et était présente sur 450 millions d’appareils intelligents. Les utilisateurs avaient la possibilité de créer et personnaliser leurs propres agents d’intelligence artificielle grâce à son framework. La popularité de XiaoIce soulève des questions intéressantes : Comment Microsoft a-t-elle réussi à lancer un tel produit en Chine, et pourquoi XiaoIce est-elle devenue indépendante ? Quel est son avenir dans un monde dominé par ChatGPT ? Un article superbe en chinois d’aitechtalk fournit des réponses en racontant l’histoire des hommes et des femmes derrière cette aventure, en voici un extrait :

Depuis le lancement de Bing en 2009, Microsoft luttait pour gagner des parts de marché en Chine, rivalisant avec des géants locaux comme Baidu. Avec XiaoIce, Microsoft a enfin réussi à captiver le public chinois. Avant l’arrivée de ChatGPT, XiaoIce était le chatbot de conversation le mieux classé au monde en termes de cycles de dialogue, une mesure de l’engagement des utilisateurs avec les bots. Li Di, le concepteur de XiaoIce, s’est inspiré de la Wii de Nintendo pour créer un bot capable de créer des liens émotionnels avec les utilisateurs.

L’essor rapide de XiaoIce a été boosté par une publicité inattendue suite à un conflit avec WeChat. L’équipe a acheté des comptes WeChat sur Taobao, déguisant XiaoIce en humains et infiltrant ainsi près de 1,5 million de groupes de discussion WeChat. Bloquée par WeChat après trois jours, cette action a paradoxiquement accru la notoriété de XiaoIce.

Le potentiel

Contrairement à d’autres produits conversationnels contemporains comme Cortana, Siri, Google Assistant et Alexa, qui ont opté pour une intégration logicielle et matérielle, XiaoIce a suivi une approche différente. Se développant comme un écosystème tiers, XiaoIce a agi en tant que middleware, enrichissant l’activité de produits Internet externes tels que Weibo. Cette stratégie découle de ses débuts en tant que “parasite” sur WeChat.

XiaoIce a rencontré des difficultés, notamment lorsque son équipe s’est concentrée sur le nettoyage des données au lieu d’améliorer la technologie et les algorithmes de base. En 2020, lors d’une tentative de vente de sa technologie à Watsons, une chaîne de magasins de soins de santé et de beauté à Hong Kong, il est apparu que XiaoIce ne pouvait que discuter sans répondre aux questions spécifiques sur les produits de beauté et de soins de la peau. Par ailleurs, la place de XiaoIce au sein de Microsoft a évolué de façon inattendue. Initialement perçu comme un “extraterrestre” en raison de ses différences avec les autres produits de Microsoft, XiaoIce a progressivement gagné en importance.

À l’international, XiaoIce a également connu du succès en tant que service SaaS, notamment au Japon et en Indonésie. La version japonaise de Rinna est régulièrement classée parmi les dix meilleures applications AIGC de l’App Store japonais. En Indonésie, son “Account Manager” virtuel assiste les entreprises dans la distribution de documents et le service après-vente, ayant été adopté par plus de 600 entreprises dès son lancement.

Microsoft

Microsoft a rapidement compris le potentiel de XiaoIce, en contribuant notamment au développement de son cadre informatique émotionnel. Sur deux ans, les équipes de Microsoft (Bing) ont effectué plus de 130 améliorations techniques, propulsant XiaoIce à sa quatrième génération. Ce développement a permis à XiaoIce d’interagir avec les utilisateurs humains via texte, voix, images et autres moyens, devenant ainsi le premier produit d’IA capable de passer des appels.

Microsoft ambitionne de créer l’assistant d’IA le plus avancé au monde, avec des équipes dédiées aux États-Unis et en Chine. En Chine, cet assistant est connu sous le nom de Xiaobing, et aux États-Unis sous le nom de Cortana, « Na » provenant de Cortana. Au début, Cortana n’avait pas de nom chinois, mais sur suggestion de Huang Meiyu, leader de Cortana à l’époque, Wang Yongdong a accepté de donner un nom chinois à Cortana, d’où la naissance de « Xiao Na ».

XiaoIce jouit d’une indépendance notable, avec ses propres droits de sortie de produits et une équipe marketing autonome. Elle prend des décisions autonomes sur les mises à jour et les lancements de produits, et peut même faire des annonces indépendantes. Parmi tous les produits de Microsoft à l’échelle mondiale, seul XiaoIce bénéficie de ce niveau d’autonomie. Représentant l’essor rapide de la technologie en Chine, XiaoIce a été particulièrement soutenue par de nombreux dirigeants chinois de Microsoft.

L’équipe

Dans les projets de grande envergure, il est souvent difficile de maintenir la cohésion d’équipe, malgré les bénéfices indéniables de réunir un groupe de talents exceptionnels. Ces talents peuvent certes stimuler la créativité mutuelle par la compétition, mais cela rend parfois l’unité d’équipe plus complexe à préserver.

Cette tension est apparue au sein de la direction et de l’équipe technique de Xiaoice lors de sa séparation en 2020. En juillet de cette année, peu après la publication de GPT-3, Microsoft a annoncé que Xiaoice serait scindée pour devenir une entité indépendante, dirigée par Li Di en tant que PDG. Avant cette indépendance, Xiaoice constituait la plus grande équipe d’intelligence artificielle de Microsoft à l’échelle mondiale.

Le concurrent

Avec l’arrivée de Satya Nadella à la tête de Microsoft, il a mis l’accent sur trois axes technologiques majeurs pour l’avenir de l’entreprise : le cloud computing, l’intelligence artificielle et l’informatique quantique. Dans le domaine de l’IA, l’objectif est de créer un assistant d’IA qui apporte une contribution significative à la productivité humaine.

L’émergence de ChatGPT et des grands modèles d’IA cette année a validé ces orientations initiales. ChatGPT et XiaoIce, bien que relevant du même domaine de la conversation par IA, suivent des trajectoires techniques distinctes. XiaoIce, en particulier, a pris du retard par rapport à ses concurrents. Cette situation a mené à des tensions entre la direction de Xiaoice et une partie de son personnel technique, culminant avec la scission de Xiaoice en 2020. En juillet 2020, peu après le lancement de GPT-3, Microsoft a annoncé que Xiaoice deviendrait une entité indépendante, dirigée par Li Di en tant que PDG. Avant de devenir autonome, Xiaoice représentait la plus grande équipe d’IA de Microsoft au monde.

XiaoIce a débuté sa commercialisation suite au lancement de sa septième génération en 2019 et à la première édition de sa boîte à outils d’Avatar Framework. La scission de XiaoIce en juillet 2020 est intervenue alors que Microsoft reconnaissait un potentiel supérieur dans la technologie des grands modèles d’OpenAI, notamment après son investissement dans OpenAI. Par rapport à l’approche d’informatique émotionnelle pratiquée par XiaoIce, qui reposait sur des technologies traditionnelles comme les RNN et la récupération, GPT-3 d’OpenAI offrait une opportunité plus prometteuse pour Microsoft de développer une IA plus puissante.

Avant l’arrivée de ChatGPT, XiaoIce dominait dans les dialogues en domaine ouvert. Cependant, les limites de XiaoIce en matière de connaissances étaient évidentes dès le début. Un ancien dirigeant de Microsoft en Chine a révélé que des équipes internes de Microsoft se concurrençaient pour développer un grand modèle d’IA, avec une équipe au siège et une autre à Microsoft Asia Research travaillant sur un modèle de 17,5 milliards de paramètres, le plus grand à cette époque, sans que le département de recherche en Chine en soit informé.

Après le succès de ChatGPT, un intérêt accru pour les grands modèles d’IA a émergé. Les entreprises qui se concentraient sur le Metaverse ont aussi commencé à explorer l’AIGC. Microsoft et OpenAI se sont positionnés en leaders, dépassant même Google. Cependant, Xiaobing, pionnière du dialogue ouvert et proche des objectifs d’OpenAI, n’est plus considérée aujourd’hui comme la société d’IA la plus prometteuse en Chine.

Parlons chiffres

Actuellement, les revenus de XiaoIce peuvent atteindre quelques centaines de millions de dollars, bien qu’ils n’excèdent pas un milliard, et l’entreprise continue de subir d’importantes pertes. OpenAI, avec seulement 28 millions de dollars de revenus générés par les API de GPT-3, a vu ses revenus commerciaux grimper à plus de 200 millions en 2023 suite à la popularité de ChatGPT et GPT-4, portant sa dernière valorisation à environ 90 milliards de dollars.

Selon les informations officielles, XiaoIce a réalisé un cycle de financement A+ en novembre 2022, récoltant 138 millions de dollars américains (environ 1 milliard de RMB), pour une valorisation de 2,308 milliards de dollars américains. Cependant, des sources sur Leifeng.com indiquent que le principal investisseur, Sequoia Capital, n’a contribué qu’une somme modeste de plusieurs dizaines de millions de dollars. Des observateurs estiment que les fonds actuels de XiaoIce suffiraient à peine à maintenir l’entreprise pendant un an sans investissements massifs en R&D ou en marketing. XiaoIce compte environ 300 employés, dont plus de 80 % sont dédiés à la R&D de produits.

Malgré tout, comparée à de nombreuses entreprises émergentes de PNL en Chine, l’avantage de XiaoIce en tant que pionnière et son expérience accumulée conservent une grande valeur pour de nombreux investisseurs. Cela pourrait également aider à redresser les finances de XiaoIce et à prolonger sa durabilité. Dans le secteur technologique, un cercle vertueux de financement repose souvent sur un progrès technologique rapide ou une croissance rapide des revenus. XiaoIce ne remplit actuellement aucun de ces critères, malgré son innovation majeure en tant que compagnon émotionnel doté d’une intelligence émotionnelle.

Son avenir reste à observer.

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